¿Qué son las Nueces de Jabón y… funcionan realmente?

¿Te has preguntado alguna vez por qué esa bolsa de quinoa dice que hay que enjuagarla antes de cocinarla?

La razón es por las saponinas. Si no las enjuagas, puedes sufrir malestar estomacal y otros efectos secundarios de la quinoa. Algunas saponinas son malas para comer, pero buenas para limpiar.

Las saponinas son una clase de compuestos naturales que reciben su nombre de la planta jabonera (Saponaria officinalis). Se encuentra creciendo de forma natural en Estados Unidos. Desde Florida hasta Alaska, y desde California hasta Maine, puedes encontrarla o cultivarla en casi cualquier clima.

Los primeros colonos americanos utilizaban las hojas como detergente natural para la ropa y jabón de baño. Puedes leer más sobre esto en el libro de cocina y guía de plantas silvestres titulado All Good Things Around Us.

Aunque las saponinas recibieron su nombre de la planta soapwort, están presentes en todo el reino vegetal. Incluso algunos animales marinos las producen, como el pepino de mar.

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Soap berries (Sapindus) for organic laundry and haircare lying on wooden table in a small textile bag

¿Qué son las nueces de jabón?

Las nueces de jabón son un nombre genérico para las bayas producidas por el género de árboles Sapindus. Este fruto contiene una gran cantidad de saponinas, que es una sustancia parecida al jabón que se ha utilizado durante milenios como agente limpiador natural, sobre todo en la India. Como parte de sus prácticas ayurvédicas, los usos medicinales de la baya del jabón incluyen los problemas de eczema, cabello y cuero cabelludo.

  • Estas bayas crecen en grandes árboles.
  • Tanto si alguien las llama nueces como bayas, ambas hacen referencia a lo mismo.
  • El apelativo de nuez se debe a que, cuando se secan, tienen una cáscara dura.
  • La buena noticia es que, técnicamente, no son un fruto seco. Son seguras para las personas alérgicas a los frutos secos.

Irónicamente, la fabricación de jabón a partir de la baya del jabón es más popular con la especie Sapindus que con la hierba del jabón, que es el nombre que se le dio originalmente a las saponinas. Estas dos no son lo mismo, ya que ambas son muy diferentes y proceden de familias de plantas no relacionadas.

La jabonera es un arbusto con flores que apenas alcanza 60 cm de altura. La nuez o baya de jabón es un árbol que puede crecer hasta 80 pies de altura.

¿De dónde proceden las bayas de jabón?

El árbol de las bayas de jabón consta de 12 especies que pueden encontrarse creciendo en todo el mundo en climas cálidos a tropicales. La mayor parte de la cosecha actual de bayas procede de dos especies en particular: Sapindus mukorossi y Sapindus trifoliatus. India es el principal productor de ambas, aunque Pakistán, Nepal y China también las albergan en las estribaciones del Himalaya.

La mayoría considera que la especie S. mukorossi de la India es la mejor para la limpieza. Los detergentes naturales para la ropa, los jabones corporales, los jabones para platos, los champús para perros y casi todo lo que se te ocurra lo utilizan. Además, hay otras especies, aunque no todas están estrechamente relacionadas.

Los árboles chinos (S. delavayi, S. tomentosus) tienen menor contenido de saponina y no funcionan tan bien.

El árbol africano de la baya del jabón (Deinbollia oblongifolia) también se conoce como baya del jabón de las dunas. Puedes encontrarla creciendo en Sudáfrica, Suazilandia y Mozambique.

Donde encontrarás el árbol de la baya de jabón occidental creciendo.

Existen nueces de jabón cultivadas en EE.UU., aunque no son ideales para el lavado. La baya de jabón occidental (S. drummondii) puede encontrarse en Texas, Arizona, Luisiana e incluso tan al norte como Kansas y Missouri. También conocida como hoja de ala, la baya de jabón de Florida (S. marginatus, S. thurstonii) a veces se arrastra hasta Georgia, aunque en su mayoría está aislada en el clima subtropical de Florida.

¿Baya china vs. baya de jabón? Son dos cosas totalmente diferentes. El árbol de Chinaberry (Melia azedarach) se utiliza principalmente para la madera y sus diminutos frutos son venenosos para el ser humano, ya que contienen una neurotoxina. No comas ni limpies con esa planta china.

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¿Se pueden comer las Bayas de Jabón?

Las más utilizadas para la limpieza, que son las del género Sapindus, no son jaboneras comestibles. Sus saponinas no son peligrosamente venenosas, pero un malestar estomacal sería el resultado casi seguro de comerlas. Incluso si tuvieras un estómago de hierro, saben más a jabón y vinagre que al sabor dulce que se espera de la fruta.

Fuera de ese género hay otras plantas que a veces se llaman bayas de jabón y que realmente se pueden comer y saben bien. Un ejemplo es la Sheperdia canadensis, más conocida como bayas de jabón nativas, bayas de búfalo y foamberries.

Estas bolitas rojas las comían los nativos americanos. En el oeste de Alaska y el norte de Canadá hacían lo que se llama akutaq. Este “helado esquimal” consistía en cualquier baya de temporada, mezclada con grasa batida.

Todavía lo hacen, aunque ahora la mayoría utiliza una receta moderna con lácteos y azúcar.

Beneficios para la salud de las Bayas de Jabón

Aunque la baya de jabón india (S. mukorossi) y otras especies no comestibles no se utilizan como alimento, han formado parte de la medicina tradicional en muchas culturas, aunque su eficacia y seguridad siguen sin estar probadas.

Como parte de la medicina ayurvédica de la India, de 3.000 años de antigüedad, el fruto y las hojas se han utilizado para el exceso de salivación, la epilepsia, las migrañas y la psoriasis. Los usos de las semillas de la nuez de jabón en forma de polvo son supuestos remedios para la artritis, el estreñimiento, los resfriados y las caries. Como limpiador, las hojas, semillas y extractos de frutos de la nuez de jabón se han utilizado para eliminar supuestamente los piojos, ayudar con el acné, calmar el eczema e incluso para hacer brillar metales preciosos como el oro y la plata. (3)

Los beneficios de las bayas del jabón también se están estudiando en la medicina moderna, aunque la investigación es muy preliminar hasta ahora.

En 2016, unos investigadores chinos descubrieron cuatro nuevos compuestos en la S. mukorossi que, aislados y purificados, demostraron una actividad anticancerígena en la investigación de laboratorio. Utilizando células humanas de cáncer de pulmón cultivadas, los compuestos inhibieron el crecimiento celular en un 69-83% cuando se utilizaron en una concentración de 100 partes por millón.

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Investigaciones anteriores con otros compuestos de la planta también han demostrado efectos citotóxicos no sólo contra las células de cáncer de pulmón, sino también de próstata y de mama, cultivadas en el laboratorio.

En ratas diabéticas, se comprobó que el consumo diario del extracto de la fruta producía beneficios en su nivel de azúcar en sangre y en la disminución de los niveles de lípidos en la sangre (antihiperlipidémico).

Otras investigaciones han descubierto que el extracto de bayas de jabón en diferentes formas puede ofrecer potencial como espermicida, anticonceptivo, antiinflamatorio y para el tratamiento de infecciones por protozoos.

Para ser claros, todos los remedios antiguos y las investigaciones modernas siguen sin estar probados. Las nueces de jabón NO deben utilizarse para tratar, curar o prevenir ninguna enfermedad.

Para lo que sí puedes utilizarlas es como limpiador natural…

¿Funcionan las nueces de jabón?

Como detergente para la ropa, las nueces de jabón funcionan realmente si se utiliza la especie adecuada. El árbol occidental de las nueces de jabón tiene cierta capacidad limpiadora, pero es la popular especie de la India (S. mukorossi) la que puede utilizarse como sustituto de tus detergentes cargados de productos químicos.

Casualmente también hubo un episodio de Dragons Den de las nueces, que es la versión británica y canadiense de Shark Tank. Le dijeron a la pobre Penny Morgan “tu propuesta de negocio es una locura” y pasó. Eso fue hace más de una década. Otro lanzamiento de Green Living Products de Canadá fue un éxito, aunque es Eco Nuts quien se ha convertido en el líder del mercado en este nicho de productos naturales.

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¿Qué te parece matar los virus?

El jabón funciona de forma muy básica. Está hecho de moléculas con dos caras: una se adhiere a la grasa y la otra al agua. Los virus están rodeados por una capa exterior de grasa y proteínas. Cuando el jabón disuelve su grasa, destruye la capa protectora y el virus.

Las nueces de jabón no han sido probadas específicamente contra virus comunes como el de la gripe o el nuevo coronavirus COVID-19. Por lo tanto, cuando tu salud esté en juego, es mejor que te quedes con los jabones comunes más probados.

Dicho esto, las saponinas de las nueces de jabón sí disuelven las grasas. Sólo que no se han medido en un laboratorio para contrastar su eficacia con algo como un jabón antibacteriano Dial. Por ello, no se pueden recomendar para fines antivirales.

 

julia guerra lopez

Diplomada en Nutrición y Dietética por la Universidad de Barcelona. Licenciada en Nutrición Humana y Dietética por la Universidad de Vic. Postgrado en Educador en Diabetes. Master en Nutrición Ortomolecular. Postgrado en Marketing Farmacéutico.

He creado esta Web para que sepas lo que comes y lo que no deberías comer.

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